Willy Sommers

Willy Sommers mogen we toch wel rekenen bij de bekendste Vlaamse zangers. Hij was het die aan het begin van de jaren zeventig in de Vlaamse hitlijsten de strijd aanging met Will Tura. En niet hij alleen, want hij kreeg meteen twee nieuwe Vlaamse zangers in zijn kielzog: Paul Severs en Salim Seghers .

De negende augustus 1952 wordt in Ukkel Willy De Gieter geboren, vijftien maanden na de geboorte van zijn zus Viviane. De familie woont op dat moment in Sint-Martens-Lennik. Papa is handelaar in tweedehandsauto's. Mama zorgt thuis voor het gezin. 's Zondags is het voor Willy altijd feest, want dan mag hij 's voormiddags met zijn vader mee naar de garage en af en toe achter het stuur van een van die wagens plaatsnemen. Thuis wordt er graag naar muziek geluisterd, maar zeker zo graag muziek gemaakt en vooral gezongen. Grootvader is trompettist in een orkest waarmee hij vaak gaat optreden. Er wordt gratis gemusiceerd, maar nadien met de pet rondgegaan en dat is dan het loon van die dag. Daarnaast baat opa een café uit waar een jukebox staat. Willy doet niets liever dan hier naar de nieuwste hits komen luisteren. Papa is lid van een zangkoor dat niet alleen de kerkdiensten verzorgt, maar ook vaak concerten geeft. Willy is maar wat trots wanneer hij zijn vader met zijn prachtige tenorstem met kerst het Ave Maria hoort zingen. Nu nog krijgt hij kippenvel als hij daaraan terugdenkt. Telkens als de kermis in het dorp langskomt, komt de hele familie samen, worden er taarten gebakken, een varken geslacht en wordt het feest afgerond met een stevige zangbeurt. Willy kweelt dan al graag de hits van The Beatles en The Rolling Stones na, want hij heeft het niet zo voor soloartiesten, hij is meer tuk op de hits van de popgroepen uit de sixties. Na een tijdje verhuizen zijn ouders van Sint-Martens-Lennik, waar Willy het eerste studiejaar heeft gevolgd, naar Vlezenbeek en zo komt Willy als scholier in het Sint-Niklaasinstituut in Anderlecht terecht. Hij volgt na de lagere school de afdeling Latijn-Wetenschappen om de laatste twee jaar naar het Sint-Thomasinstituut in Brussel over te trekken om daar aan de normaalschool het diploma van onderwijzer te behalen. Hij sluit daarop aan met de opleiding regentaat Nederlands-Frans-Duits, maar hij rondt die opleiding niet af omdat hij dan al zijn eerste hit heeft gescoord.

Maar keren we even enkele jaren terug in de tijd. Op zijn twaalfde krijgt Willy van zijn opa een gitaar en twee jaar later gaat hij naar de muziekacademie van Anderlecht om daar saxofoon, piano en notenleer te gaan studeren. Hij zal voor de rest van zijn leven dol blijven op het warme geluid van de sax. Piano wil hij onder de knie krijgen omdat hij liedjes wil componeren. Hij houdt die muzikale opleiding drie jaar vol, maar gaat vanaf zijn vijftiende met een paar voetbalvrienden, die ook wel van een nootje muziek spelen houden, wekelijks oefenen in de garage van zijn vader, wat iets later uitmondt in de covergroep The Sons of Abraham! De naam klinkt wat religieus en dat hoeft niet eens overdreven te klinken, want Willy ging in die tijd elke zondag naar de mis, was zelfs een tijdje misdienaar én was aangesloten bij de K.L.J., de Katholieke Landelijke Jeugd. Tijdens de feesten die die vereniging organiseerde, traden The Sons of Abraham regelmatig op. Het was een degelijke covergroep, erg geliefd in de streek rond Brussel samen met The Yeats en The Criminals, de begeleidingsgroep van Paul Severs .

Op zekere dag moet de zanger van The Yeats, Luk Vankessel, voor een jaar onder de wapens. Aan Willy wordt door hun manager Jean Cornelis gevraagd of hij zijn plaats niet wil innemen. Er wordt met The Sons Of Abraham overlegd en die gunnen Willy die stap hogerop wel. Maar na een jaar heeft Luk andere plannen en beslist Willy dan maar bij The Yeats te blijven. Luk vormde samen met Jean-Marie Aerts en Stoy Stoffelen de groep Split tot hij in 1978 besloot solo te gaan en hits scoorde met "Mia" en "Hotel Paradiso". Bij The Yeats moest Willy zijn stijl wat aanpassen, want het ging er bij hen ruiger aan toe met voorop vooral het repertoire van The Rolling Stones en The Kinks. Hij kon toen niet vermoeden dat iets later platenproducer Roland Verlooven, een man die tot dan zijn sporen vooral in de kleinkunst had verdiend, een grote rol in zijn leven zou gaan spelen. Roland is op zoek naar een nieuwe uitdaging en gaat op verzoek van de bazen van zijn platenfirma Vogue uitkijken naar een nieuwe Vlaamse zanger, maar dan in het schlagergenre. De vierentwingste december 1970 is het zover. The Yeats treden op in zaal Harmonie in Halle in het voorprogramma van The Pebbles, die op dat moment in de Benelux op één staan met "Seven horses in the sky". Roland woonde in die tijd in Halle en kwam eens poolshoogte nemen. Roland liet na hun optreden meteen blijken dat hij alleen in Willy geïnteresseerd was en met hem uitsluitend Nederlandstalige liedjes wilde opnemen. Het was ontzettend moeilijk voor Roland om Willy, die tot dan toe alleen in het Engels had gezongen, ervan te overtuigen in het Nederlands te gaan zingen. Willy moet koste wat het kost een demobandje inzingen om de mensen van de platenfirma te overtuigen van zijn kunnen en dat wordt een cover van een liedje van Jimmy Frey en een van Will Tura . Willy trekt naar de studio en zingt die twee liedjes, maar zonder veel overtuiging, want hij geloofde niet zo in zichzelf als Vlaamse zanger. De platenfirma gaat na het beluisteren van die twee liedjes meteen akkoord, want die heeft dadelijk door dat Willy ook een knappe jongen is, veel aantrekkelijker dan zijn concurrent-collega's Paul Severs en Salim Seghers . In maart 1971 neemt Willy het plaatje Het is weer morgen op, een vertaling van een Spaans liedje van Juan Pardo op tekst van Hugo Raspoet, die toen als kleinkunstenaar een degelijke reputatie genoot, zodat Willy ook op Radio 1 te horen was. Het nummer werd trouwens vaak geprogrammeerd, maar het werd geen commercieel succes. Vijfduizend exemplaren vonden een koper, meestal familieleden en vrienden. Vogue was erg ontgoocheld, maar er wordt toch beslist om in de zomer een nieuwe single uit te brengen. Voor de opvolger wordt als A-kant, om diezelfde radiozenders gunstig te stemmen, gekozen voor het uptempo poppy nummer Gina, dans met mij. Maar er moet nog een B-kant worden geschreven. Roland had in zijn schuif nog een slow liggen die hij ooit eens geschreven had op een nacht dat hij de slaap niet kon vatten. Hij zet zich dan maar aan de livingtafel. Daar krijgt hij plots een melodieuze inval. In een minimum van tijd staat Zeven anjers, zeven rozen op papier. Roland voelt tijdens de opname in een piepkleine studio in Brussel meteen dat ze een hit te pakken hebben. Willy zingt het nummer live in met zo'n vijftiental muzikanten gewoon om hem heen. Die hit komt er zonder hulp van de radio, maar wel dankzij de vele Vlaamse jukeboxen. In heel wat van die Vlaamse cafés werd in die tijd immers beslist welke singles de Vlaamse hitlijsten zouden halen en dat werd die zomer Zeven anjers, zeven rozen. Sommers staat in de zomer van 1971 weken na elkaar op nummer twee en de single gaat in Vlaanderen meer dan honderdduizendmaal over de toonbank. "Het Belgisch Hitboek" parkeert de single op plaats elf. Willy trekt met dat nummer naar het "Midem Festival" in Cannes en krijgt daar de vraag om het nummer in het Spaans op te nemen, wat ook gebeurt in een studio in Madrid. Siete rosas, siete besos wordt in Spanje een gigantische hit. Nadien zal Willy nog een viertal singles in het Spaans opnemen, maar hij zit ginder bij een té kleine platenfirma en er kan niet voldoende promotie worden gevoerd. Dus dat verhaal is na een tijdje uitverteld. Wegens een té drukke concertagenda kan Willy niet op de vraag ingaan ook een Franse versie in te blikken. Die eer wordt aan Crazy Horse overgelaten, die van Une fleur rien qu'une rose op tekst van Edouard Rombeau meer dan één miljoen vierhonderdduizend exemplaren verkopen. Sommers vindt het nog altijd jammer dat hij op die Franse vraag niet is kunnen ingaan, want hij had bij onze zuiderburen meerdere hits kunnen scoren. Er verschijnt ook een Duitse versie Sieben Küsse, sieben Rosen, maar Duitsland wordt bijlange niet zo'n succesverhaal als in Spanje, ook later niet. Maar Willy wordt in Vlaanderen dus in één klap dé nummer één! Hij heeft intussen vroegtijdig zijn regentaatsopleiding moeten afronden. Niemand had dit gigantische succes verwacht, hijzelf het minst van iedereen, hij was er trouwens totaal niet op voorbereid.

Omdat Willy zo vaak optreedt, wordt er snel beslist een orkest op te richten en dat wordt de professionele band De Sommerstip, samengesteld aan de hand van muzikanten uit degelijke andere orkesten, zeven man sterk. Het was dus vrij duur om Sommers voor een avondje te boeken, wat niet belette dat zijn agenda nokvol zat. Tot vijfentwintig keer per maand optreden was vaste prik. Van dan af werd het een moeilijke opdracht om dat immense succes van Zeven anjers, zeven rozen te evenaren. Voor liedjesleverancier en producer Roland Verlooven geen gemakkelijke klus. Er wordt ook vrij snel beslist een langspeelplaat in te blikken: "Met Sympathie". Willy's repertoire wordt plots met twaalf liedjes uitgebreid, erg handig tijdens zijn liveoptredens, die voor de rest met Engelstalig repertoire worden aangevuld, onder meer liedjes van The Beatles en The Bee Gees. Als single wordt getipt op Sympathie is geen liefde, opnieuw geschreven door Armath, schuilnaam voor Roland Verlooven. De twaalfde december 1971 staat Willy met die single op één in de Vlaamse Top Tien. Hij geraakt ook helemaal boven in die Vlaamse hitlijst met de daaropvolgende twee singles Weet je nog die slow en Een kleine foto. De twintigste november 1972 krijgt Willy van zijn platenfirma een gouden plaat voor de verkoop van vijfhonderdduizend singles in nog geen twee jaar tijd.

Voor Sommers zijn die jaren zeventig hoogtijdagen. Hij heeft een fanclub van twaalfduizend leden, het geld stroomt rijkelijk binnen, want de hits blijven komen. Begin 1973 staat hij in de Vlaamse Top Tien op één met Van 's morgens vroeg tot 's avonds laat, in de herfst van dat jaar op één met Intiem rendez-vous. Willy staat dat jaar in Frankrijk achter de camera's van "Cadet Rousselle", het programma van Guy Lux, met zijn single Premier amour, maar de reacties zijn niet denderend. De derde maart 1974 scoort hij een nummer één in de Vlaamse hitlijsten met Bruiloftsklokken, de zevende juli met Blijf nog een uurtje bij mij en de tiende november met Dans met mij tot morgenvroeg, intussen uitgegroeid tot een regelrechte Sommersklassieker. Opvallend is dat Willy met die singletjes ook goed scoort in de BRT Top Dertig. In 1975 staat Willy op de affiche van het Duitse Schlagerfestival en neemt daarvoor speciaal het nummer Tanz mit mir bis Morgen früh op. Datzelfde jaar vinden we hem terug in het Vlaams Hitgala in Oostende, waar hij Een lied voor alle eenzame meisjes zingt. Tot en met 1975 duikt hij iedere keer in die hitlijsten op. Maar na 1975 wordt het iets minder, al blijft hij in de Vlaamse Top Tien immens goed scoren. Er zijn in 1976 de nummer 1-hits Zeg me wanneer, Holiday en Ik ga maar weer. Het jaar daarop scoort Willy een nummer één met Elke slow zal ik vanavond met je dansen. Zijn fans worden ook elk jaar getrakteerd op twee elpees, waaronder in 1973 "Willy Sommers" en "Mooi als rode rozen", in 1974 "Willy" en "Dans met mij", in 1975 "Alleen" enzovoorts. Diegenen die Willy als zanger een niet lang leven hadden toegedicht, krijgen steeds vaker ongelijk.

Omdat Willy tuk is op mode en als zelfstandige zijn geld goed wil beleggen, opent hij in 1976 een eigen boetiek. Dat jaar stapt Willy over van platenfirma Vogue naar Philips, maar hij zorgt er wel voor dat hij zijn vaste producer Roland Verlooven mag meenemen. In de hitlijsten en qua singleverkoop merken beiden dat er wat sleet komt op de Vlaamse muziek. De belangstelling ebt een beetje weg. De Belgische popgroepen laten almaar meer van zich horen. De Vlaamse muziek wordt naar het tweede plan verdrongen. Toch beloont de Radio 2-luisteraar Willy in 1979 met de "Zomerhittrofee" voor de single De nacht wordt lang, in de Vlaamse Top Tien goed voor een eerste plaats, net zoals de single Ze doen het. Beide staan op de langspeler "Zing een liedje in je moedertaal". In verband daarmee, volgende anekdote. In 1979 is Willy Sommers druk bezig met de opname deze elpee. Willy was in die tijd de kritiek op de kwaliteit van zijn Nederlandstalige teksten grondig beu. Hij werkte toen nauw samen met producer Roland Verlooven en die vond het geen slecht idee qua tekst eens te rade te gaan bij Zjef Vanuytsel waarvoor Roland onder meer de elpees "De Zotte Morgen" en "De Stilte van het land" had geproduceerd. Zjef schreef speciaal voor Willy de tekst bij het liedje Mijn beste vriend waarmee Willy de vierentwintigste februari 1979 op twee in de Vlaamse Top Tien stond. Toen Willy in 1985 een eigen huis wilde bouwen, stapte hij zonder lang na te denken naar architect Vanuytsel, die met veel plezier de villa van Willy heeft ontworpen.

Willy zal ook in 1981 en 1984 met de Radio 2 "Zomerhittrofee" gaan lopen en wel voor de nummers Naar de zee en Ik ben verliefd op haar. In 1979 is er als aardigheid het album "Willy Sommers Internationaal" met daarop liedjes die hij in het Spaans en het Frans zingt, waaronder Siete rosas, siete besos, Encontré el amor, Tania en La photo que j'ai de toi.

Er wordt even met de idee gespeeld om bij de start van de jaren tachtig en inpikkend op de toen allesoverheersende Angelsaksische trend Willy in het Engels te laten zingen, maar dat ziet zijn producer Roland Verlooven niet zitten. Tura had intussen wijselijk besloten zijn begeleiding wat te moderniseren, ook in de opnamestudio, en ook Sommers past zich aan. Hij gooit het imago van tieneridool van zich af en gaat zijn producties steviger aanpakken. Omdat rozen voor Willy blijkbaar belangrijk zijn, zingt hij Breng haar rozen, in de Vlaamse Top Tien de zestiende augustus 1980 goed voor een eerste plaats, opgenomen in zijn vertrouwde stijl met veel strijkers en romantiek, een melodie van Armath op tekst van Jo De Clercq. Meer power zit er in het nummer "Vlaanderen de Leeuw", dat Willy op het einde van 1984 op single uitbrengt. Een nummer dat intussen thuishoort in de galerij van Vlaamse klassiekers. Zij waren bewust op zoek naar een liedje waarmee ze zouden opvallen tussen de andere platen door. Een beetje gedurfd, maar het nummer sloeg aan en werd geschreven door Jo met de Banjo, alias Jo De Clercq, alias Dennis Peirs, en natuurlijk Armath oftewel Roland Verlooven. Het nummer mag pompeus klinken, toch lusten de fans er pap van. In 1985 komt Willy op de proppen met het album "Een nieuwe liefde", een nieuw geluid waarbij hij muzikaal wordt geruggensteund door muzikanten als Bert Candries, Dan Lacksman, Eric Melaerts en Frans De Witte. Twee singles daaruit halen gemakkelijk de top tien: Een meisje voor het leven en Jij wou Athene in de lente zien. Willy blijft erg dicht bij zijn vertrouwde stijl en van die hernieuwde aanpak is eigenlijk niet veel te merken. In 1986 staat Sommers vijftien jaar op de planken, wat gevierd wordt met vier groots aangepakte concerten, recitals eigenlijk, en een show op televisie. De twaalfde september 1987 staat hij nog eens helemaal boven aan de Vlaamse Top Tien en dat met de single Jij en ik. Qua hits voegt Willy er aan het begin van 1989 nog eentje aan toe die niet vlug vergeten zal worden en dat is het nummer Het water is veel te diep, alweer van de hand van Roland Verlooven. Maar Willy heeft veel belangrijker nieuws gekregen. VTM gaat de eerste februari van dat jaar van start en Willy had in de loop van de maand september van 1988 van Mike Verdrengh, die samen met Guido Depraetere die zender had opgestart, een telefoontje gekregen met de vraag of hij het niet ziet zitten een muziekprogramma te presenteren. Dat moet Willy even laten bezinken, want hij voelt zich niet meteen geroepen om zomaar voor de camera's te gaan presenteren, laat staan een liedjesprogramma met daarin de bestverkochte Vlaamse singles. Het programma in kwestie wordt "Tien om te Zien". Willy heeft maar schrik dat hij dan niet meer in die top tien zal voorkomen, want hij kan toch moeilijk zijn eigen hits gaan aankondigen. Daar wordt, nadat Willy had toegezegd, meteen een mouw aan gepast, want Willy mocht het programma presenteren samen met Bea Van der Maat, in een vroeger leven zangeres van de popgroep Won Ton Ton. Dat contrast is meteen een schot in de roos en Willy blijkt zijn tweede hitadem te hebben gevonden. De platenverkoop van Willy stijgt plots immens. Daar waar hij door de bank nog zo'n drieduizend singletjes van een nieuw nummer verkocht, wordt nu vlot de kaap van vijfentwintigduizend gepasseerd. En niet alleen Willy vaart er wel bij, ook de rest van zijn Vlaamse collega's. Het kan niet uitblijven of nieuw talent zal ook op de kar springen en die worden zijn naaste rivalen. Denken we maar aan zangers zoals Jo Vally , Luc Steeno , Bart Kaëll , Helmut Lotti en Clouseau. Door de opkomst van "Tien om te Zien" scoort Willy gigantisch met zijn single "Als een leeuw in een kooi". Zelfs in de popgerichte Top Dertig klimt hij de vijfde augustus 1989 naar de achtste plaats met als naaste belagers Jason Donovan, Gerard Joling, Confetti's, Gloria Estefan en Prince. Hij brengt ook het album "Verliefd" op de markt, een soort verzamelalbum waar goed op gereageerd wordt. "Tien om te Zien" wordt zowel in 1989 als in 1990 bekroond met een "Gouden Oog". Willy mag delen in de feestvreugde. Wanneer in 1990 het album "16 voor Tura" verschijnt, is de eer aan Willy om zijn versie van Alleen op de wereld neer te zetten. In 1990 is er ook het album "Hou van mij" met daarop elf nieuwe nummers, waaronder het opvallende "Mooie vrouwen lopen nooit in de schaduw", dat in de Vlaamse Top Tien de zevende juli tot op de vijfde plaats geraakt, en de singles "Hou van mij" en "Ik hou van jou zoals je bent". Dany Caen, Kris Wauters, Alain Tant en Yvan Brunetti kwelen lustig de achtergrondkoortjes. Het jaar nadien staat hij twintig jaar op de planken, wat gevierd wordt met een concerttournee en het album "Sommers 20". Uitgeverij Taptoe uit Eeklo geeft het huldeboek "20 jaar Willy Sommers" uit.

Een jaar later wordt er ook aan nieuwe nummers gedacht en is er de cd "Hartenbreker". Roland Verlooven is nog steeds de producer van dienst. Ook Eric Melaerts, Bert Candries en Alain Van Zeveren blijven voor de instrumentale steun zorgen. Zijn toenmalige liefje Viviane Audenaert mag de styling voor haar rekening nemen. Er wordt opgenomen in Studio Impuls in Herent. Alle nummers worden door Roland geschreven met uitzondering van Alleen op de wereld, dat van de hand van Will Tura en Nelly Byl is. Het nummer "Mijn hart is groter" daaruit wordt op single uitgebracht, maar houdt halt op de zesde plaats in de Vlaamse Top Tien. Intussen heeft Wendy Van Wanten luidruchtig van zich laten horen in de hitlijsten. Voor Willy een gelegenheid om zijn talent aan het hare te koppelen en dat wordt de hitsingle "Kijk eens diep in mijn ogen", de eenendertigste augustus 1991 beloond met een vierde plaats in de Top Tien.

Nog steeds onder de Philipsvlag en de veilige vleugels van Roland Verlooven is er in 1993 de cd "Nooit meer alleen". Peter Bulkens en Alan Ward zijn de technici van dienst. Zijn manager Pat Vermeersch houdt rustig een oogje in het zeil wanneer Willy deze keer dertien liedjes inblikt. Gouden hits levert deze cd niet op, al doen de singles Ergens is er iemand en Een liedje op de radio het in de Vlaamse hitlijsten meer dan behoorlijk. Omdat conceptalbums, cd's opgehangen aan een bepaalde kapstok, almaar belangrijker worden, gaat Willy samen met Roland op zoek naar een aantrekkelijk thema en dat wordt in 1993 de cd "Parfum d'amour". Roland is, het verhaal moet juist blijven, een maand naar Spanje getrokken om nummers te schrijven, maar hij komt terug zonder. Hij geeft aan Willy eerlijk toe dat de inspiratie op is. Dan maar op zoek gaan naar mooie bestaande liedjes en omdat Willy een zwak heeft voor Franse chansons, is de keuze snel gemaakt. Zij selecteren twaalf liedjes uit de muzikale Franse schatkist. Er wordt bij Jan De Vuyst en Johan Verminnen aangeklopt om de vertalingen te leveren. Zo covert Willy onder meer Le premier pas van Claude-Michel Schönberg, Fais-moi une place van Julien Clerc, Je viens pas te parler d'amour van Daniel Guichard en Babacar van France Gall. Het valt meteen op dat Willy niet gelijk voor de bekendste Franse liedjes is gegaan, dus niet voor een vertaling van Comme j'ai toujours envie d'aimer, Aline, Ma vie... Die makkelijke klus laat hij liever aan anderen over. Barbara en De eerste stap worden als single gekozen, maar hoogvliegers worden het niet. Het album zelf wordt wél goed onthaald en betekent een verademing tussen de andere Sommersplaten door. In de zomer van 1994 brengt Willy het liedje Laat je leiden... verleiden op de markt. De verleidster van dienst is Isabelle A , drieëntwintig jaar jonger dan Willy. Het is pure liefde, zo vertelt Sommers in de media, die hen maar al te graag op de hielen zitten. Willy en Isabelle gaan samenwonen om hun liefde een kans te geven, maar de zesde november 1997 laten zij aan de pers weten dat hun relatie erop zit.

Wat misschien niet nodig was geweest, was het voortborduren op het patroon van "Parfum d'amour". In het kielzog van die plaat verschijnt in 1995 "Profumo d'amore". Ook deze keer zijn qua vertalingen Jan De Vuyst en Johan Verminnen van de partij, aangevuld met Roland Verlooven en Dennis Peirs. Italiaanse hits zoals Roberta, Tu soltanto tu, Tornerò, Azzuro en Solo noi passeren de revue. Buona notte en Kom terug halen nipt de Vlaamse Top Tien. Azzuro wordt niet zo gunstig onthaald. Roland merkt dat hij echt is leeggeschreven. De inspiratie blijft zoek. Hij maant Willy aan op zoek te gaan naar zowel een nieuwe producer als een nieuwe platenfirma. Dat valt Willy zwaar. Om in schoonheid af te ronden, is er in 1996 nog het album "Willy Sommers 1996", waarvoor Roland nog alle teksten en muziek levert. Als een soort dankjewel neemt Willy een nieuwe versie op van Zeven anjers, zeven rozen. Die afronding in schoonheid wordt extra in de bloemen gezet met de verzamelaar "Willy Sommers 25 jaar: een selectie van achttien hits", een overzicht vanaf 1971 tot en met 1995.

En dan is Willy klaar voor een nieuw verhaal. Hij komt in 1998 terecht bij de firma Play That Beat, die Mama's Jasje en Get Ready heeft grootgemaakt en erg blij is met Willy in zee te gaan. Er wordt opgenomen in Studio The Groove samen met technici Peter Bulkens en Mon 's Jegers, die voor een moderner geluid moeten zorgen. De productie komt in handen van John Terra terecht en als arrangeurs worden Pino Marchese en Wim Claes aangetrokken. Er wordt gewerkt aan het nieuwe album "Op reis naar jou". Leveranciers van het nodige songmateriaal zijn John Terra , Daniel Ditmar, Suzy Baels, Ellert Driessen en Piet Triest. En kijk, die samenwerking werkt. De single Met mijn ogen dicht doet het erg goed in de diverse hitlijsten, zowel bij de VRT als bij VTM. Ook het nummer Er is geen reden uit die cd doet het op single beregoed. Datzelfde jaar ontmoet Willy de liefde van zijn leven Cindy De Meyer. Zij gaan samenwonen. Aan het jarenlange wekelijkse succes van "Tien om te Zien" komt er in augustus 1999 een einde. Willy presenteert dan de vijfhonderdvierenvijftigste aflevering. Het programma keert het jaar nadien terug, maar dan uitsluitend tijdens de zomermaanden, acht afleveringen lang. Willy zal "Tien om te Zien" blijven presenteren tot en met 2004. Nadien wordt hij vrij bruusk bedankt voor bewezen diensten (hij vermoedt dat hij te oud was volgens de directie) en blijft Anne De Baetzelier tot in 2008 presenteren. In 2009 wordt het programma definitief afgevoerd.

Dat platenverhaal met Play That Beat duurt niet lang. Voor het volgende album belandt Willy in 2000 bij platenfirma Label Vie onder aanvoering van Bert Burm. Die koppelt hem aan producer Francis Goya. Er wordt opnieuw gekozen voor vertalingen van bekende Franse chansons van onder anderen Patrick Bruel, Pascal Danel, Salvatore Adamo, Michel Sardou en Didier Barbelivien. Vertaler van dienst is Bart Herman . Ralph Benatar mag de arrangementen verzorgen. Op dat moment wordt Ilia Beyers de manager van Willy. Kleine Karlien en Mooie vrouwen daaruit worden als singles gekozen, maar in de hitlijsten zonder resultaat. Vlaanderen reageert niet.

2002 wordt voor Willy zowel een vrolijk als een wat gênant jaar. Gertrude Vereecken, beter bekend in Vlaanderen als zangeres Truus, vertelt in een interview dat zij jaren geleden een intieme relatie met Willy heeft gehad en dat zij daar dochter Annemie aan heeft overgehouden. Al die tijd heeft zij dit verzwegen, maar haar dochter heeft recht op een eerlijk bestaan en wil niet langer verdoken blijven. Dat jaar krijgt Willy er een tweede kind bij en dat wordt zijn dochter Luna uit zijn relatie met Cindy. Al bij al worden de plooien gladgestreken en gaat de heisa in de pers snel liggen. Als zalf op de wonde krijgt Willy de eenentwintigste november van dat jaar een ereplaats toegewezen voor zijn nummer Zeven anjers, zeven rozen in "De Eregalerij" van Radio 2 en Sabam en deelt hij die eer met de componist en producer van dat nummer Roland Verlooven. Op platengebied wil Willy daarom betere resultaten scoren. Geen wonder dat hij op zoek gaat naar een nieuwe platenfirma. Sommers komt op aanraden van Piet Roelen terecht bij Universal, waar intussen Helmut Lotti met zijn "Goes Classics" diverse malen platina heeft binnengerijfd. Piet lanceert in 2003 de idee om het zangtalent van Willy te koppelen aan dat van Luc Steeno en Lisa del Bo , die op dat moment ook in de artiestenstal van Piet Roelen huizen. Er wordt, nog maar eens, geopteerd voor covers: Let it be me, Sing C'est la vie, L'Avventura, True love, Something stupid... Als er vertaald moet worden, neemt Peter Koelewijn die taak wel voor zijn rekening. Een mens zou er zeeziek van worden, maar in 2005 duikt Willy op bij platenfirma Magic, verdeeld door EMI. Luc Vander Schelden van Magic stelt Willy voor het album "34 jaar carrière - 34 grote hits!" uit te brengen. Voor de fans een leuke verzamelaar om de hits keurig verdeeld over twee cd's in de kast te hebben. In 2006 prijkt Willy op de affiche van het eerste Schlagerfestival door VTM in de Ethias Arena in Hasselt georganiseerd. Willy staat daar op het podium aan de zijde van Vader Abraham, Jimmy Frey en Eddy Wally . Ook tijdens de edities in 2009, 2010 en 2012 zal Willy van de partij zijn. De vierde mei wordt Willy voor de derde keer vader en wel van zijn zoon Luka. Hij wordt in 2006 ook uitgenodigd voor de editie van "Houden Van, Griffelrock" in het Antwerpse Sportpaleis. Datzelfde jaar viert Sommers zijn vijfendertigjarige carrière in het Kursaal van Oostende met een groots en uniek concert.

De tiende maart 2007 zal Sommers niet snel vergeten, want hij ontvangt op het stadhuis van Aarschot de Golden Lifetime Achievement Award. Luc Vander Schelden van platenfirma Magic gaat aankloppen bij Patrick Hamilton met de vraag of hij geen nieuw album voor Sommers wil produceren. Er wordt opgenomen in The Globe Recording Studios in Loppem. Willy heeft ook een goed raadgever gevonden in de persoon van zijn manager Ilia Beyers. Het album "Ik denk aan jou" slaat deze keer iets meer de richting van de schlager in. Bart Herman schrijft mee alsook Dennis Peirs, Pierre Kartner, zelfs Willy zelf waagt zijn kansen in het nummer Ik blijf vanavond bij jou. Het opvallende Laat de zon in je hart, geschreven door Jacques Verburgt en Raymond Felix (manager van Sha-Na), dat als voorloper van zijn nieuwe album wordt gereleaset, bezorgt Willy de tweeëntwintigste juni 2006 een tweede plaats in de Vlaamse Top Tien. Ook het nummer Jij bent alles voor mij uit die cd komt op single uit, maar bekoort veel minder. Almaar op zoek naar nieuwe inspiratiebronnen en vooral een dynamische ploeg komt Willy op het einde van 2009 bij platenfirma ARS terecht, vooral bekend voor de strijd die ze levert om de Vlaamse muziek die plaats te geven die zij verdient. Willy voelt zich hier dadelijk thuis. Er wordt opgenomen in de Sterman & Cook Studio in Eeklo onder aanvoering van producer Phil Sterman, die ook voor de arrangementen zorgt. Er staan een rist nieuwe liedjes op, geschreven door Patrick Renier, David Vervoort, Phil Sterman en Willy Sommers, en er wordt ook gecoverd. Les lacs du Connemara van Michel Sardou wordt Vogelvrij, waarmee Willy de twintigste maart 2012 op de eerste plaats staat in de Vlaamse Top Tien, en in diezelfde stijl is er iets later Een wonder van een vrouw, origineel op plaat gezet door Linda de Suza als Une fille de tous les pays. Sommers en zijn team zijn in de wolken, want hij heeft de formule gevonden: een goede melodie, een ietwat betere tekst dan de Vlaamse doorsnee én een stevige productie. Die formule rendeert en vertaalt zich ook in een drukke concertagenda.

Omdat verzamelaars het altijd goed blijven doen, brengt Sommers in 2011 de box "40 jaar hits" uit, een dubbelalbum met daarop zijn bekendste songs. Op tekst van Jo De Clercq is er in 2012 de single Dromen van verre stranden, een bewerking van Una paloma blanca van The George Baker Selection, in de Radio 2 Vlaamse Top Tien goed voor een eerste plaats, en iets later van de hand van David Vervoort Ik moet aan je denken. Het schlagergehalte wordt sterk opgetrokken, de meezingers en de polonaises zijn nooit ver uit de buurt. Een echte knaller wordt in 2013 het nummer Achter de wolken schijnt altijd de zon, geschreven door Phil Sterman. Met trots ziet Willy dat nummer naar de eerste plaats in de Vlaamse Top Tien stijgen. Die single siert ook de nieuwe cd "Pluk de dag" met daarop als aardigheidje het liedje Geef me de vijf, dat Bart Herman speciaal geschreven heeft als een duet voor Willy en zijn dochter Luna. Als zomersingle lanceert Willy het liedje Que sera sera van de hand van Patrick Renier, ooit gangmaker van de carrière en de hits van Belle Perez. De single houdt in de Radio 2 Vlaamse Top Tien in de maand juli van 2013 halt op de zesde plaats.

In 2014 beslist Willy en zijn manager Ilia Beyers dat het misschien leuk zou zijn, als zijn agenda het tenminste toelaat, in de toekomst samen te gaan optreden met De Romeo's, op dat moment zowat de populairste groep in Vlaanderen. De tweeëntwintigste februari 2014 staan zij samen op één in de Radio 2 Vlaamse Top Vijftig met Jij bent zo mooi, geschreven door Willy en de Romeo's samen met Paul Vermeulen.

Maar de fans hoeven niet te wanhopen, want de zevenentwintigste mei 2014 brengt Willy op het ARS-label de solosingle Stapelgek uit, geschreven door Bart Herman en Kobus Visagie, en mikt met deze meezinger op het nakende zomerseizoen. Uptempo en veel ritme moeten aan het nummer een zonnige touch aan geven. In Djerba gaat Willy een aangepaste videoclip inblikken, maar stelt iets later vast dat hij niet hoger geraakt dan de derde plaats in de Radio 2 Vlaamse Top Vijftig.

Zowel in Blankenberge als in Nieuwpoort presenteert Willy al parodiërend op maandag de elfde en woensdag de twintigste augustus 2014 naar aanleiding van 25 jaar VTM "Tien om tegen de sterren op te zien", waar hij schittert zonder Anne De Baetzelier, die schertsend wordt vervangen door een goed op dreef zijnde Nathalie Meskens.

Willy vindt dat het stilaan tijd wordt dat hij een andere draai aan zijn repertoire geeft en gaat zich de komende maanden wat bezinnen. Hij pakt de zeventiende maart 2015 uit met de single Liefste, een vertaling door Willy van de Amerikaanse hit uit 1972 I'd love you to want me van Lobos. Het is de rode loper naar zijn nieuwste album waar hij druk mee bezig is en waarop hij een rist liedjes laat horen waar hij in de jaren zeventig tuk op was. Aan de fans vraagt Willy voor deze gelegenheid of zij in hun plakboeken op zoek willen gaan naar foto's samen met hem uit de seventies. Willy maakt daaruit een keuze en zij krijgen een speciale plaats in het artwork van zijn nieuwste cd én maken kans op een etentje in "jaren-zeventig-stijl" samen met hun idool. Als opvolger voor de stevige radiohit Liefste, kiest Sommers als zomersingle voor een Nederlandse bewerking van Arms of Mary van Sutherland Brothers & Quiver, 'n wereldhit in 1974. Tekstschrijver Cliff Vrancken laat Willy in Sandy mijmeren over een jeugdliefde in het zomerse Oostende van weleer. Willy zingt Sandy tijdens de allereerste aflevering van " Van Gils & Gasten" op Eén, op maandag eenendertig augustus.

Woensdag de 24ste juni 2015 wordt in het gezelschap van Will Tura tijdens een persconferentie in Blankenberge de cd "Vlaanderen zingt Tura" voorgesteld. Willy zingt daar life zijn versie van Arrivederci Maria dat op dit album staat. Eén viert dat jaar de Vlaamse feestdag met een live muziekshow vanuit Antwerpen! Op zaterdag 11 juli vat Geena Lisa post op de Grote Markt in Antwerpen voor een feestelijke show in samenwerking met vzw Vlaanderen Feest!. Die wordt rechtstreeks uitgezonden op Eén met een heleboel artiesten die uitsluitend Nederlandstalige liedjes brengen. Een extra feestelijke toets komt er onder andere van Willy Sommers, Bart Kaëll, De Romeo’s en Garry Hagger. Zij zingen samen het officiële Vlaanderen Feest!-lied 2015 Omdat ik Vlaming ben. De single is als download verkrijgbaar op iTunes vanaf maandag 29 juni 2015.

Vanaf het najaar 2014 toert Willy Sommers langs diverse culturele centra met zijn tournee "Het erfgoed van Willy Sommers 1971 – 1981". Met een kwartet topmuzikanten keerde hij live terug naar de tijd toen het allemaal begon en bracht hij zijn eigen klassiekers. De tournee deed Willy met nostalgie en heimwee terugdenken aan de jaren zeventig en de startjaren van zijn carrière. Het inspireerde hem tot het studioalbum "Gisteren wordt vandaag" dat donderdag de zeventiende september 2015 aan de pers werd voorgesteld. Op het album staan onder meer: California, een vertaling van It never rains in California van Albert Hammond, Liefdesverdriet doet pijn, Beter laat dan nooit oftewel Working my way back to you van The Spinners, die het op hun beurt pikten van The Four Seasons, en Zo'n vrouw dat Dr Hook de hitlijsten inzong als When you're in love with a beautiful woman. In zijn persmap laat Willy ons weten: "In 1971 is mijn grote avontuur begonnen. Met dit album keer ik een beetje terug naar de jaren ’70. "Gisteren Wordt Vandaag" is een album vol liedjes die voor mij toch een speciale betekenis hebben. Ik heb mogen kiezen uit een eindeloos aanbod toffe songs, die geïnspireerd zijn door de jaren ’70, en heb er twaalf topnummers uit gekozen! Wat een zalig gevoel heb ik hierbij! Ik ben vandaag nog oneindig dankbaar voor de kansen die mij na al die jaren nog worden gegeven. De platenfirma, het management, mijn familie, mijn muzikanten, mijn techniekers, mijn vrienden en iedereen die mijn carrière op één of andere manier heeft ondersteund: heel erg bedankt voor alle inspanningen en het onvoorwaardelijke geloof in mij! En natuurlijk niet te vergeten, mijn trouwe publiek. Al die jaren staan jullie als één blok achter mij. Muziek heeft een heel belangrijke plaats in mijn leven en ik ben dankbaar om één van de mooiste beroepen ter wereld te mogen uitoefenen. Elke dag opnieuw smijt ik mij volledig om het beste in mezelf boven te halen. Met liedjes mensen gelukkig maken en een glimlach op hun gezicht toveren, dat is toch geweldig? Alleen daarom al doe ik dit vak zo graag!" Als nieuwe single uit dit album lanceert Willy de achttiende september M’n hele wereld betoverd, een hit om bij weg te dromen, zoals destijds werd gedaan bij het origineel van Exile Kiss You All Over, een groep uit Kentucky, die daarmee de dertigste september 1978 op één stonden in Bilbboard's One Hundred en dat vier weken na mekaar.

Sinds de zevende oktober 2015 heeft Willy Sommers een ster op de Walk of Fame in "Plopsaland De Panne". Er was heel wat belangstelling voor de onthulling van de ster. Niet verwonderlijk, want waar Sommers gaat of staat, volgen zijn fans hem zoveel mogelijk. Willy is blij dat hij tussen namen als Willy Tura, Wendy Van Wanten, Josje Huisman, Karen Damen en Jan Smit ligt. De Walk of Fame kan je vlakbij het "Plopsa Theater" vinden in "Plopsaland De Panne". De twaalfde december is er dat jaar, als een soort eindejaarscadeau voor de fans, de nieuwe single van Willy Een mooie toekomst, een vertaling door Pierre Cour en Cliff Vrancken van de Roger Whittakerklassieker New world in the morning.

Vrijdag de zesentwintigste februari 2016 lanceert Willy zijn nieuwe single Liefdesverdriet doet pijn, een nummer uit zijn succesvolle album "Gisteren wordt vandaag", en een cover van Love really hurts without you van Billy Ocean.

In de eerste helft van de maand april 2016 belandde Willy in het ziekenhuis. Hij moest namelijk op dinsdag de 12de april onder het mes voor een hartoperatie. "De problemen begonnen in de krokusvakantie", vertelt Willy aan de pers "Ik had plots last van duizeligheid en voelde mij vaak onwel. Bij de cardioloog werden hartritmestoornissen vastgesteld. Eerst kreeg ik medicatie, maar om definitief verlost te zijn van die stoornissen, moest ik onder het mes. Even vreesde ik dat mijn carrière gedaan was. Ook de mogelijkheid dat ik de operatie misschien niet zou overleven, flitste door mijn hoofd. Ik was zo bang om mijn gezin in de steek te laten." De operatie die werd uitgevoerd door de bekende hartspecialist professor Pedro Brugada verliep perfect. Willy moest de dagen nadien veel rusten, al is dat niet zijn sterkste kant, maar de 21ste april stond hij gelukkig alweer op het podium.

De 22ste mei 2016 stelt Willy, met het oog op de nakende zomer, zijn nieuwste single Jij bent een engel voor. In een productie van Edwin Van Hoevelaak schreef Willy zelf de Nederlandstalige tekst bij "Du bist ein Engel" dat twee jaar eerder in Duitsland door Roland Kaiser op plaat werd gezet. Willy's versie wordt meteen door Radio 2 opgepikt.

Willy staat intussen 45 jaar op de planken en viert dat de twaalfde en dertiende augustus 2016 in het "Casino van Blankenberge" met een spectaculair concert. Wegens het overdonderend succes verlengt hij ook zijn theatertournee "Het erfgoed van Willy Sommers: 1971-1981".

Vrijdag de 19de augustus 2016 bereikt Willy het heuglijke nieuws dat hij voor de eerste maal in zijn carrière bovenaan de Ultratop album 200 staat. "Het erfgoed van Willy Sommers" komt die dag op één binnen in zowel de Vlaamse als de Belgische Ultratop Album Charts. Een unicum voor een van Vlaanderens populairste artiesten, die net dit jaar exact 45 jaar op de planken staat. Willy is meteen ook de eerste Vlaamse artiest waarmee Universal Music Belgium en Top Act Music het concept van een soundbook in de markt zetten, een rijk geïllustreerd boek dat tevens twee cd’s bevat. Het eerste schijfje bevat tal van klassiekers van Willy uit de jaren 1971-1981 (de erfgoedperiode) en op cd twee staan zijn grootste hits uit de periode daarna tot op heden verzameld. “Ik ben ontzettend blij en fier” laat Willy in een eerste reactie weten. “Na 45 jaar in het vak is mijn ambitie nog even groot als in mijn begindagen en dit fantastische resultaat stimuleert mij alleen maar om nog jaren met dezelfde ‘drive’ door te gaan.” Auteur van het soundbook is voormalig Radio 2-producer Marc Brillouet.

De 11de februari 2017 lanceert Willy zijn nieuwste single Geen probleem. Een cover van Kein Problem van Roland Kaiser, geschreven door Matthew Tasa en Udo Brinkmann en vertaald door Bart Herman.

Vrijdag de 11de augustus 2017 stelt Willy zijn nieuwste album "Boven de wolken" voor, zijn 27ste. Twee dagen eerder vierde Sommers zijn 65-ste verjaardag die hij wat glans bijzette door zijn aanwezigheid in het Radio 2-programma "Plage Préférée" dat die dag in Middelkerke plaatshad. Kim De Brie had voor een verrassing gezorgd door, buiten het medeweten van Willy, onder meer Laura Lynn, De Romeo's, Wendy Van Wanten en Jo Vally uit te nodigen. Met trots vertelde Willy over zijn nakend uitverkocht concert in het "Casino van Middelkerke" en uiteraard over zijn nieuwe album, dat deze keer een aparte touch meekreeg. "Will Tura en ik zegden al jaren dat we samen eens een nummer moesten schrijven en eindelijk is het ervan gekomen. Will schreef de muziek voor het nummer "Zondag", en ik de tekst. Ik ben er apetrots op."

Zaterdag 19 augustus 2018 wordt sowieso een mijlpaal in de carrière van Willy. Hij mag die dag optreden in de Marquee tijdens de 33ste editie van Pukkelpop. "Ik heb getwijfeld. Dat is niets voor mij dacht ik. Ik heb wel ooit op dat terrein gestaan, maar dat was voor Rimpelrock. Mijn dochter van zestien heeft me uiteindelijk overtuigd. En ze heeft gelijk: ik treed vaak op voor jonge mensen, en die zingen alle hits woord voor woord mee", aldus Sommers in "De Morgen". Wah hem eveneens overtuigde was het feit dat die dag ook Daan en Mauro Pawlowski in de Marquee van de partij zullen zijn. Drie om te zien dus! In "Het Nieuwsblad" lezen we de dag nadien: " Laat de zon in je hart, het nieuwe lijflied van elke aanwezige in de overvolle tent. Meisjes kropen op de schouders van hun lief, de ene polonaise na de andere trok door de zaal en iedereen schreeuwde zijn of haar keel schor. Tot een kwartier na de show bleef Pukkelpop zingen. Wat een feest. "Dit is de mooiste dag van mijn leven", zei een glunderende Sommers even later. "Een van de hoogtepunten uit mijn carrière. Wat is er groter dan dit?”

Beluister hier deel 1 van Willy Sommers' biografie (begin-2005)
Beluister hier deel 2 van Willy Sommers' biografie (2005-2014)

tekst en research: Marc Brillouet © 2018 Daisy Lane & Marc Brillouet